鉄道ホビダス

川場村でD51が復活!?

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「川場村」と聞いてすぐにその位置が思い浮かぶ方は少ないと思いますが、群馬県にある人口4000人弱の農林業を中心とした静かな村です。鉄道の駅としては上越線の沼田駅が最寄で、さきごろボランティアの手で修復なった「よみがえれボールドウィン」プロジェクトの利根町とはお隣り同士の位置関係です。また、かつてこのブログでご紹介した「鉱石山」の軌道跡もこの川場村北部にあたります。
▲信じられないほど綺麗になって元日を迎えた川場村のD51 561。「今にも動きそう…」と書きたいところだが、実際に動くのだからさらに驚き! '07.1.1 P:川場村提供

kawabaD5176n.jpgさて、この川場村には1977(昭和52)年10月から「ホテルSL」としてD51 561と20系客車6輌が保存されていましたが、なんとこのたびそのD51が“動く”ようになったと村から連絡をいただきました。リリースによれば、20系客車の老朽化にともない1995(平成7)年に新しい宿泊施設・体験学習館をオープン、それに伴って客車6輌のうち3輌を解体、残りの3輌(ナハネ20 74・78・86)とD51を「ホテルSL」のシンボルとして保存してきたものの、こちらも老朽化が著しく、結局2003(平成15)年に客車を解体、以後はD51だけが残される形となっていました。しかし客車部分の線路はそのまま残されており、これを何とか活用できないかと考えたのが今回の「復活」の発端だったのだそうです。
▲動力源が「蒸気」ではなく「空気」なだけで、運転機器などはまったく蒸機時代のまま。'06.12.30 P:川場村提供

幸い機関車そのものの状態は予想以上に良く、なおかつ敷設線路もPC枕木が使用されているために軌道状態も良好で、昨年より走行に向けた機関車の整備に取り組んできたといいます。走行方法は、軌道延長が150mと短いこともあり、各種法令との兼ね合いから蒸気ボイラーを復元するのではなく、テンダーに搭載した大型コンプレッサーからの圧縮空気による方式をとっています。

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▲テンダーに搭載した大型コンプレッサーからの圧縮空気駆動の概念図。(川場村提供)
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▲5年ほど前に訪ねた際の川場村のD51 561と20系客車。かなり荒廃が進んでおり、客車の方はこの翌年撤去された。'02.5.3 P:名取紀之

■D51 561略履歴(川場村提供資料による)
昭和15年12月27日:国鉄苗穂工場で落成・函館機関区に新製配置
昭和35年12月:富良野機関区に転属
昭和50年12月:滝川機関区に転属
昭和51年3月1日:廃車 (総走行距離:2580334.4km)

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▲まるで新製当時かと思いたくなるほどレストレーションされたキャブ。焚口やインゼクタといった圧縮空気走行には直接必要のない部分もしっかりとレストアされている。'06.12.30 P:川場村提供

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▲わずかな距離ながらD51 561は見事に甦った。夕日に輝く姿はあの空知平野を疾駆していた日々を思い起こさせる。'06.12.30 P:川場村提供

kawabaD51151n.jpg私もかれこれ5年ほど前、この川場村のD51 561を訪ねたことがありますが、その時の印象は正直言って各地に見られる荒廃した公園機関車と同列のものでした。それがどうでしょう、まるで現役機であるかのごとく、いや滝川の現役時代より遥かに綺麗になって、しかも“走る”ようになろうとはゆめゆめ思いもしませんでした。川場村では昨年12月1日から試験走行を開始、このD51 561を今後の村おこしのおおきなシンボルにしようと、来月2月に予定されている「ホテルSL」創業30年記念式典で一般公開を考えているそうです。詳しくは「ホテルSL」ホームページ上の専用ブログ「デコイチ日記」をご参照ください。
▲端正なエンドビュー。コールバンカにわずかにのぞいているのが搭載されたコンプレッサー。'07.1.1 P:川場村提供

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